Dat Stéphanie Ouachan een succesvol ondernemer zou worden, stond in de sterren geschreven. Kan haast niet anders als je op je negende al businessplannen aan het schrijven bent. De intussen 32-jarige Antwerpse met Italiaans-Tunesische roots is vandaag CEO van Striktly Business Software, haar eigen softwarebedrijf met 7 kantoren en goed op weg naar 50 werknemers. Niet kwaad voor een eeuwige rebel die op haar vijftiende thuis de deur achter zich dichtsloeg en haar diploma behaalde aan de universiteit van het leven. Haar klaterende lach leidt je af van een haarscherpe intuïtie en een fijne neus voor opportuniteiten. “Ik heb heel goede voelsprieten.”

Striktly is Stéphanie Ouachan, maar eerst: waar komt die naam vandaan? “Er kwamen verschillende brainstormrondes aan te pas”, glimlacht ze. “De naam Striktly blijft plakken, toch? Hier in Antwerpen noemen ze me wel eens Striktly in plaats van Stéphanie (lacht). Mijn artiestennaam, grappen vrienden dan, maar het staat voor wat we doen en wat ik ermee wil bereiken.”

Wat je zelf doet, doe je beter

Met haar platform voor (onder meer) facturatie, CRM en projectmanagement is Ouachan ook als ondernemer niet aan haar proefstuk toe. Haar eerste start-up, Fort Security, richtte ze als jonge twintiger op, samen met een ex-collega. In B2B access control, securitycamera’s en alarmsystemen boekte ze haar eerste zakelijke successen. Ergernis over de verouderde administratieve software waarmee ze moest werken, legde de basis voor Striktly.

“Ik was op zoek naar een platform voor mijn eigen administratie, dus wilde ik een performant programma voor offertes en facturen”, vertelt ze. “Maar ik bleef maar tegen verouderde MS-DOS gebaseerde oplossingen aanlopen. Wat ik zocht, was op de markt niet te vinden – ongelooflijk vond ik dat. Toevallig kwam ik in contact met het CRM-ERP programma BlueInVoice. Cloud based, werkt op een smartphone, een Mac en een iPad, geen opleiding voor nodig. Dat was het!” 

Nadat ze zich had ingekocht in het bedrijf achter de software, besloot Stéphanie Ouachan om het snel groeiende Fort Security in 2017 te verkopen. Met de winst investeerde ze verder in wat Striktly Business Software zou gaan heten en zichzelf onder impuls van CEO Stéphanie Ouachan als nieuwe start-up heruitvond. 

“Ik wilde CRM en ERP koppelen met andere softwarepakketten, de boel opengooien”, vertelt ze daarover. “Dat maakt het ook makkelijker voor een klant: één aanspreekpunt en één programma. Daarom ging ik in 2018 voor een complete tabula rasa: we zouden onze software van nul af volledig opnieuw opbouwen. Een héle grote investering, het was een sprong in het diepe om alles vanaf nul weer op te bouwen met aparte gateways voor accountancy, finance, communicatie,…”

Wat ik zocht, was op de markt niet te vinden - ongelooflijk vond ik dat.

Stéphanie Ouachan

Snelle uitbreiding: geen gok

Maar het lukte – en intussen is ook Striktly een snelgroeiend bedrijf. In tegenstelling tot wat ze deed met haar eerste onderneming is ‘verkopen’ niet meteen het plan. “Developers vinden onze technologie de max en ze houden van de bedrijfscultuur”, zegt Ouachan. “Onze manier van werken slaat aan. We kunnen er de komende jaren stevig op blijven voortbouwen. In de CRM-ERP markt zie je nog steeds heel veel Microsoft-gebaseerde diensten in programmeertalen die nu al niet meer worden gegeven op school. Daar vind je ook geen developers meer voor. Dan raak je in moeilijkheden. Onze sterkte is dat we future proof zijn. Het Antwerpse team integreert alle Belgische API’s.”

Ook al bloeit alles wat digitaal is ongezien door de coronacrisis, voor Striktly was 2020 deels een domper. Toch gaat het gaat hard, met de opening van drie nieuwe kantoren (Roeselare, Hasselt en een extra vestiging in Antwerpen), wat het totaal op 7 filialen brengt. En het aantal medewerkers in België zal verdubbelen.

Administratieve software is een heel competitieve markt, met massa’s start-ups en scale-ups die net zo ambitieus zijn, maar vaak niet zelf ontwikkelen of een verouderd programma onderhouden. En dan wordt het moeilijk om je klanten bestaanszekerheid te bieden.

“Ik ben berékend ambitieus”, corrigeert Stéphanie Ouachan. “Veel klanten van andere softwarebedrijven stappen over naar Striktly. Omdat wij niet enkel het klantenbeheer doen of het communicatieluik, maar net zo goed een stuk ERP. We kunnen ook de bouw- en installatiemarkt aan.”

“Onze sales- en marketingteams zijn te klein geworden voor de huidige structuur, dus wilden we daar in 2020 extra in investeren. Die plannen moesten door de coronacrisis jammer genoeg terug de koelkast in, maar in 2021 gaan we ervoor!”

“Ik laat me bovendien goed omringen. In 2020 heb ik een nieuwe parttime CFO aangetrokken, hij was vroeger ook CFO bij Payconiq, Joyn en Thanksys. Bovendien richtte ik een adviesraad zonder stemrecht op met ondernemers uit mijn netwerk naar wie ik opkijk. We hebben alles zeer grondig in kaart gebracht en gepland. De uitbreiding van ons kantorennetwerk is evenmin een gok.”

Onafhankelijk zonder extern kapitaal

Strikty integreert met partners, zoals opkomend fintechbedrijf Unifiedpost waarin onder meer Jürgen Ingels destijds investeerde. Bij die naam komt ook ‘funding’ in beeld, maar daarover is Stéphanie Ouachan heel duidelijk. “Ik denk dat ik het enige SaaS bedrijf heb dat het kan stellen zonder funding”, benadrukt ze. “Als jonge vrouw doet dat bij sommigen wenkbrauwen fronsen. Maar de financiële middelen die mijn eerste exit opleverden, aangevuld met de steun van mijn huisbankier BNP, volstaan ruimschoots voor Striktly. Mensen vergeten wel eens dat ik ook op dat vlak al mijn sporen verdiend heb. En ik blijf graag zo onafhankelijk mogelijk.” 

“Het is wel constant keihard werken, anders zou ik niet staan waar ik vandaag sta. Gelukkig heb ik doorheen de jaren ook leren delegeren. Voor mijn afdelingshoofden voelt Striktly ook aan als hun eigen onderneming. Ik overzie de grote lijnen. Kunnen vertrouwen op mijn managers, geeft mij de vrijheid om mijn eigen agenda te kiezen. Ik hoef niet elke dag naar kantoor om brandjes te blussen, micromanagen doe ik niet. Met mijn sales achtergrond heb ik vooral daarmee affiniteit, dus mijn sales coachings zijn berucht (lacht).”

Kunnen vertrouwen op mijn managers, geeft mij de vrijheid om mijn eigen agenda te kiezen. Ik hoef niet elke dag naar kantoor om brandjes te blussen, micromanagen doe ik niet.

Stéphanie Ouachan

Zie hoe goed ze het doen

Vertrouwen is essentieel in partnerschappen en met medewerkers, maar soms kan een koude douche uit een onverwachte hoek komen. Stéphanie Ouachan vertrouwt op haar voelsprieten – haar intuïtie. “Ik hoef geen informatie uit de tweede hand over iemand te krijgen – ik luister toch niet. Komt er iets op me af dat niet in de haak is, dan zal ik het wel aanvoelen. Rancuneus ben ik al helemaal niet. Mij breng je niet gauw van mijn stuk: dit jaar ben ik tien jaar ondernemer. What needs to be done, needs to be done – ook iemand ontslaan, al gebeurt dat gelukkig bijna nooit. Ik geloof in een clean imago, want dat blijft aan je kleven, zowel bij medewerkers als bij partners.”

“Ik focus liever op waar ik gelukkig van word. Enerzijds is dat zeker het recht-door-zee ‘mannelijke’ zakendoen, maar ik ben ook een emotioneel mens. Een berichtje van een medewerker die mij spontaan een compliment geeft, zoiets kan me echt enorm raken. Onlangs kreeg ik een cadeau waarvoor verschillende collega’s hadden bijgelegd. Die waardering is hartverwarmend en werkt in twee richtingen. Iemand zien groeien door hem of haar te coachen om een betere versie van zichzelf te worden: er bestaat niks mooiers. Dan ben ik méga trots en overvalt mij een soort van mamagevoel: ‘kijk eens, mijn familie doet het goed’ (lacht luid).”

Nooit gepast in het plaatje

Young ICT Lady 2021 worden vindt ze – “eerlijk waar” – niet zo belangrijk. Stéphanie Ouachan komt niet uit een rijke familie, heeft geen hogere studies gedaan, maar toch ziet ze de nominatie niet als een bekroning. Ook al stimuleerde haar achtergrond niet bepaald een toekomstig succesvol ondernemerstraject, het bloed kroop al heel vroeg waar het niet gaan kon.

“Ik vond het heel lief dat ze mij daarvoor genomineerd hebben, maar ik zit niet te wachten op validatie”, zegt Ouachan. “Dat haal ik uit mijn werk, mijn klanten en mijn medewerkers. Ik besteed liever mijn tijd aan spreken op scholen voor kansarme kinderen. Mensen inspireren en blij maken, mijn verhaal delen, vind ik veel waardevoller dan een of andere wedstrijd winnen.”

“Ik pas ook niet in het rijtje van de andere genomineerden. In een interview met Het Laatste Nieuws begin dit jaar leek het feit dat ik geen diploma heb haast goed voor een bekroning in de vorm van een hashtag #nodiplomasmatter, maar dat was niet meteen de bedoeling. Ik kreeg wel massaal veel reacties op dat artikel.”

“Of ik daardoor een rolmodel ben? Ik wil vooral iets betekenen voor mensen. Rijk waren we niet in ons gezin. Op mijn vijftiende trok ik de wijde wereld in, ik wilde loskomen uit die situatie. Als kind was ik een buitenbeentje: nog voor ik drie was, kon ik lezen en schrijven, in de kleuterklas sloeg ik een jaar over. Mijn grootmoeder vertelt graag dat ik als kind al CEO was aan mijn eigen bureautje – het zat er dus al vroeg in (lacht). Op mijn negende schreef ik businessplannen. Hoe kon ik vrij zijn en me geen zorgen meer hoeven te maken over geld? ” 

“Door op jonge leeftijd het ouderlijk huis te verlaten, leerde ik al snel mijn plan trekken. Ik vond een leercontract en ging in het weekend bijklussen in de horeca. Op mijn negentiende ging ik in Spanje wonen om Spaans te leren – mijn school had ik niet afgemaakt, maar ik wilde wel mijn talen kennen.”

De Gert Verhulst way

Ouachan realiseerde zich dat ze sneller carrière zou maken in België. Na nog een jaar in Los Angeles keerde ze terug naar België. Op aanraden van haar – inmiddels overleden – beste vriend dook ze de sales in. De puzzelstukken vielen op hun plaats, de toekomst tekende zich af. “Gewoon door via de VDAB te solliciteren, ook al had ik daar nog nooit van gehoord. Zo ben ik in de verkoop van websites terecht gekomen. Zonder cv of jobinterview, maar ik kwam heel zelfverzekerd over. In die salesfunctie heb ik het vak geleerd.”

“Ik heb een goed stel hersenen, respecteer bepaalde normen en waarden en ik kan bovendien goed met mensen omgaan. Ik trek me op aan mezelf. Een mentor heb ik nooit gehad. Dat ben ik nu zelf wel voor mijn jongste zusje Dyo. Het begon met een studentenjob voor haar bij Striktly. We kijken heel hard op naar elkaar. Mijn zus is pas 21 en zit al in haar vijfde jaar geneeskunde, haar bachelor behaalde ze met onderscheiding en ze wil nog verder specialiseren. Ik vind het best wel knap dat ze op 21-jarige leeftijd in haar laatste jaar zit, ze zal net 22 worden wanneer ze haar master diploma behaalt omdat ze op haar 17de aan de universiteit is begonnen. Maar ze is ook een geboren salestalent! En weet je wat? Ze studeerde geneeskunde om financieel onafhankelijk te kunnen worden … en om waardering te krijgen: de mensen zien een dokter graag.”

“Hoe het met mij is gelopen, kan ik samenvatten als: there was no other way. Studio 100-baas Gert Verhulst kreeg ooit tijdens een interview de vraag: ‘Wat als jij niet in de entertainmentsector was beland’? Hij antwoordde dat dát nooit in hem was opgekomen. Net zo voor de hand liggend, is ondernemen en succes hebben voor mij. Wie zich daarover verbaast, heeft niet goed opgelet (lacht).”